Solo la exitosa serie Drive to Survive de Netflix habrá transmitido la pasión por la Fórmula 1 a una nueva generación de fanáticos. ¿Pero por cuánto tiempo? Aunque los coches de Hamilton, Verstappen o Leclerc son cada vez más eco-responsables, todavía están lejos de haber completado su transformación. Para volverse política y ecológicamente correctos, tendrán que ir mucho más allá.

Abandonar la propulsión eléctrica con baterías

Los problemas a los que se enfrenta el campeonato de Fórmula E están, en cierto modo, señalando el camino hacia la próxima generación del automovilismo. Dos grandes fabricantes, Audi y BMW, ya han dejado el juego al final de la temporada 2020-2021. Mercedes debería hacer lo mismo este verano. Para que la Fórmula E tenga futuro, sin duda tendrá que abandonar la propulsión eléctrica con baterías que utiliza desde su creación en 2014. Sin esperar a una cuarta generación de monoplazas, solo prevista para 2028, el fundador de la competición sí lo hizo. No oculta que, más allá de los motores más potentes que se esperan para la temporada 2022-2023, todo es posible. En otras palabras, el uso de hidrógeno entraría dentro del alcance de la licencia otorgada por la FIA. Porque los autos de carreras que funcionan con baterías muestran rápidamente su límite. Reducida autonomía, el peso de las baterías o supercondensadores que se convierte en un hándicap y un rendimiento relativamente limitado.

Aumento del rendimiento

Una pila de combustible para impulsar un motor eléctrico permitiría una mayor autonomía, menos peso y, en última instancia, más potencia y carreras más largas. El famoso Automobile Club de l’Ouest, el organizador de las 24 Horas de Le Mans, ya está redactando sus reglas para permitir que un prototipo de este tipo corra en las 24 Horas de Le Mans. El proyecto se llamó Misión H24. Por su parte, el año pasado, el fabricante Hyundai presentó su proyecto de hipercoche propulsado por hidrógeno para enfrentarse a Toyota, Peugeot e incluso Ferrari en el mítico circuito de Le Mans. Aquí es donde se encuentra el futuro del automovilismo a los ojos de Thomas Schemera, vicepresidente ejecutivo de Hyundai.

De hecho, el concept car Vision FK de la marca es un híbrido que combina una celda de combustible de hidrógeno con un tren motriz eléctrico a batería desarrollado por Rimac y que impulsa las ruedas traseras. Una tecnología de pila de combustible que promete ser un 50% más asequible que la actual, que debería adoptarse en sus coches y camiones de hidrógeno el próximo año. El prototipo Vision FK presenta una potencia máxima superior a los 500 kW. Ofrece una autonomía de 600 km, con un tiempo de recarga de veinte minutos, y pasa de 0 a 100 km/h en menos de cuatro segundos.

Toyota pone hidrógeno en un motor de combustión

El otro gran fabricante del vehículo de hidrógeno con Hyundai es la japonesa Toyota. Desde 2015 comercializa modelos alimentados por pila de combustible. La última versión de su sedán de cuatro puertas Mirai de cero emisiones se presentó el año pasado. Pero el GR Yaris H2 presentado a fines de 2021 es de otro calibre… Sin duda, es un verdadero pequeño monstruo deportivo que funciona con hidrógeno.

De hecho, este coche urbano suele estar propulsado por un tricilíndrico en línea turboalimentado de 1,6 litros que produce 261 caballos de fuerza. Este GR Yaris H2 mantiene este motor, pero esta vez funciona con otro combustible: dihidrógeno, almacenado en dos tanques. Para ello, fue necesario modificar el circuito de alimentación de combustible y el sistema de inyección del motor. Para probar la tecnología, Toyota ya la ha probado en competencia desde mayo de 2021 en Japón en un Corolla Sport. Ya no se trata de motorización eléctrica y pilas de combustible, sino de hidrógeno en lugar de gasolina en un motor de combustión interna.

A priori, el dihidrógeno en estado gaseoso permitiría obtener rendimientos equivalentes a los de un combustible sin plomo tradicional. Pero por ahora, el fabricante japonés solo habla de un prototipo en fase experimental, sin decir nada sobre su potencia y prestaciones reales. Hasta entonces, los experimentos realizados por otros fabricantes, como Mazda o BMW, no habían resultado concluyentes. Pero usaron hidrógeno en estado líquido, y no en forma gaseosa. Según Toyota, «los motores de combustión de hidrógeno logran emisiones cercanas a cero y brindan la misma sensación que los motores de gasolina. El hidrógeno se quema más rápido que la gasolina, lo que resulta en una buena vivacidad del motor, al tiempo que ofrece un excelente desempeño ambiental».

La ruta de la pila de combustible parece la más natural

Si esta tecnología tiene la ventaja de preservar los motores de combustión interna, parece pertenecer más al pasado que al futuro. El eléctrico se impondrá de una forma u otra, incluso en el automovilismo. La ruta de la pila de combustible parece la más natural, pero la mutación no será muy rápida. Para que el hidrógeno impulse los autos deportivos, todavía hay muchos obstáculos tecnológicos que superar. En particular, será necesario aumentar mucho las potencias que una pila de combustible es capaz de suministrar y encontrar la forma de hacer más inmediato el suministro de esta potencia.

El Automobile Club de l’Ouest, que organiza las 24 Horas de Le Mans, está orquestando pruebas de coches de hidrógeno como parte de su programa Mission H24, como aquí en Linas-Montléry, en 2020.

por Pablo Malo